Ιατρική Σχολή του Χάρβαρντ, Healthbeat, 6 Ιουλίου 2020

1. Η χρόνια ενεργοποίηση αυτού του μηχανισμού επιβίωσης βλάπτει την υγεία

Μια αγχωτική κατάσταση — είτε κάτι περιβαλλοντικό, όπως μια διαφαινόμενη προθεσμία εργασίας, είτε ψυχολογικό, όπως η επίμονη ανησυχία για την απώλεια μιας εργασίας — μπορεί να προκαλέσει μια αλληλουχία ορμονών του στρες που παράγουν ιδιαίτερα ενορχηστρωμένες φυσιολογικές αλλαγές. Ένα αγχωτικό περιστατικό μπορεί να κάνει την καρδιά να χτυπάει και να αναπνέει γρήγορα. Οι μύες είναι σφιγμένοι και εμφανίζονται χάντρες ή σταγόνες ιδρώτα.

Αυτός ο συνδυασμός αντιδράσεων στο στρες είναι επίσης γνωστός ως η απάντηση “πάλης ή φυγής” επειδή εξελίχθηκε ως μηχανισμός επιβίωσης, επιτρέποντας στους ανθρώπους και σε άλλα θηλαστικά να αντιδράσουν γρήγορα σε απειλητικές για τη ζωή καταστάσεις.

Η προσεκτικά ενορχηστρωμένη αλλά σχεδόν στιγμιαία αλληλουχία ορμονικών αλλαγών και φυσιολογικών αντιδράσεων βοηθά κάποιον να καταπολεμήσει την απειλή ή να διαφύγει σε ασφαλές μέρος. Δυστυχώς, το σώμα μπορεί επίσης να αντιδρά υπερβολικά σε στρεσογόνους παράγοντες που δεν είναι απειλητικοί για τη ζωή, όπως στην κυκλοφοριακή συμφόρηση, στην πίεση της εργασίας και στις διάφορες οικογενειακές δυσκολίες.

Με τα χρόνια, οι ερευνητές έχουν μάθει όχι μόνο πώς και γιατί συμβαίνουν αυτές οι αντιδράσεις, αλλά έχουν επίσης αποκτήσει πληροφορίες για τις μακροπρόθεσμες επιπτώσεις του χρόνιου στρες στη σωματική και ψυχολογική υγεία.

Με την πάροδο του χρόνου, η επαναλαμβανόμενη ενεργοποίηση της απόκρισης στο στρες έχει αντίκτυπο στο σώμα. Η έρευνα δείχνει ότι το χρόνιο στρες συμβάλλει στην υψηλή αρτηριακή πίεση, προωθεί το σχηματισμό εναποθέσεων που τελικά οδηγού στην απόφραξη των αρτηριών και προκαλεί αλλαγές στον εγκέφαλο που μπορεί να συμβάλουν στο άγχος, στην κατάθλιψη και στον εθισμό. Μια προκαταρκτική έρευνα δείχνει ότι το χρόνιο στρες μπορεί επίσης να συμβάλει στην παχυσαρκία, τόσο μέσω άμεσων μηχανισμών (προκαλώντας στους ανθρώπους να τρώνε περισσότερο) είτε έμμεσα (με την μείωση του ύπνου και της άσκησης).

2. Χτυπάει ο συναγερμός

Η αντίδραση του στρες αρχίζει στον εγκέφαλο (βλ. Εικ. 1). Όταν κάποιος αντιμετωπίζει ένα επερχόμενο αυτοκίνητο ή άλλο κίνδυνο, τα μάτια ή τα αυτιά (ή και τα δύο) στέλνουν τις πληροφορίες στην αμυγδαλή, μια περιοχή του εγκεφάλου που συμβάλλει στη συναισθηματική επεξεργασία.

Η αμυγδαλή με την σειρά της ερμηνεύει τις εικόνες και τους ήχους. Όταν αντιλαμβάνεται τον όποιο κίνδυνο, στέλνει αμέσως ένα σήμα κινδύνου στον υποθάλαμο.

Εικόνα 1. Το Κέντρο των Εντολών

Όταν κάποιος βιώνει ένα οποιοδήποτε άλλο αγχωτικό γεγονός, η αμυγδαλή, μια περιοχή του εγκεφάλου που συμβάλλει στη συναισθηματική επεξεργασία, στέλνει πάντα ένα σήμα κινδύνου στον υποθάλαμο. Αυτή η περιοχή του εγκεφάλου λειτουργεί σαν κέντρο διοίκησης, επικοινωνώντας με το υπόλοιπο σώμα μέσω του νευρικού συστήματος, έτσι ώστε το άτομο να έχει την ενέργεια να πολεμήσει ή να διαφύγει.

Ο υποθάλαμος μοιάζει λίγο πολύ με ένα κέντρο διοίκησης. Αυτή η περιοχή του εγκεφάλου επικοινωνεί με το υπόλοιπο σώμα μέσω του αυτόνομου νευρικού συστήματος, το οποίο ελέγχει τέτοιες ακούσιες λειτουργίες του σώματος, όπως η αναπνοή, η αρτηριακή πίεση, ο καρδιακός παλμός και η διαστολή ή συστολή των βασικών αιμοφόρων αγγείων και των μικρών αεραγωγών στους πνεύμονες που ονομάζονται βρογχιόλια.

Το αυτόνομο νευρικό σύστημα έχει δύο συστατικά, το συμπαθητικό νευρικό σύστημα και το παρασυμπαθητικό νευρικό σύστημα. Το συμπαθητικό νευρικό σύστημα λειτουργεί σαν πεντάλ γκαζιού σε ένα αυτοκίνητο. Ενεργοποιεί την αντίδραση πάλης ή φυγής, παρέχοντας στο σώμα μια έκρηξη ενέργειας, έτσι ώστε να μπορεί να ανταποκριθεί σε αντιληπτούς κινδύνους. Το παρασυμπαθητικό νευρικό σύστημα λειτουργεί σαν φρένο. Προωθεί την απόκριση “ανάπαυσης και πέψης” που ηρεμεί το σώμα μετά το πέρασμα του κινδύνου.

Αφού η αμυγδαλή στέλνει ένα σήμα κινδύνου, ο υποθάλαμος ενεργοποιεί το συμπαθητικό νευρικό σύστημα στέλνοντας σήματα μέσω των αυτόνομων νεύρων στα επινεφρίδια.

Αυτοί οι αδένες ανταποκρίνονται προωθώντας την ορμόνη επινεφρίνη (επίσης γνωστή ως αδρεναλίνη) στην κυκλοφορία του αίματος. Καθώς η επινεφρίνη κυκλοφορεί στο σώμα, επιφέρει μια σειρά από φυσιολογικές αλλαγές. Η καρδιά χτυπάει γρηγορότερα από το κανονικό, ωθώντας το αίμα στους μυς, την καρδιά και άλλα ζωτικά όργανα. Ο ρυθμός σφυγμού και η αρτηριακή πίεση ανεβαίνουν. Το άτομο που υφίσταται αυτές τις αλλαγές αρχίζει επίσης να αναπνέει πιο γρήγορα. Οι μικροί αεραγωγοί στους πνεύμονες ανοίγουν διάπλατα. Με αυτόν τον τρόπο, οι πνεύμονες μπορούν να πάρουν όσο το δυνατόν περισσότερο οξυγόνο με κάθε αναπνοή. Επιπλέον οξυγόνο αποστέλλεται στον εγκέφαλο, αυξάνοντας την εγρήγορση. Η όραση, η ακοή και άλλες αισθήσεις γίνονται πιο ευκρινείς. Εν τω μεταξύ, η επινεφρίνη προκαλεί την απελευθέρωση σακχάρου στο αίμα (γλυκόζη) και λιπών από προσωρινές θέσεις αποθήκευσης στο σώμα. Αυτά τα θρεπτικά συστατικά πλημμυρίζουν στην κυκλοφορία του αίματος, παρέχοντας ενέργεια σε όλα τα μέρη του σώματος.

Όλες αυτές οι αλλαγές συμβαίνουν τόσο γρήγορα που οι άνθρωποι δεν τις γνωρίζουν. Στην πραγματικότητα, η ανταπόκριση είναι τόσο αποτελεσματική που η αμυγδαλή και ο υποθάλαμος ξεκινούν αυτόν τον καταρράκτη ακόμη και πριν τα οπτικά κέντρα του εγκεφάλου είχαν την ευκαιρία να επεξεργαστούν πλήρως αυτό που συμβαίνει. Αυτός είναι ο λόγος για τον οποίο οι άνθρωποι είναι σε θέση να πηδήξουν μακριά από την τροχιά ενός επερχόμενου αυτοκινήτου ακόμη και πριν σκεφτούν τι πρέπει να κάνουν.

Καθώς το αρχικό κύμα επινεφρίνης υποχωρεί, ο υποθάλαμος ενεργοποιεί το δεύτερο συστατικό του συστήματος απόκρισης στην πίεση — γνωστό ως άξονας HPA (Άξονας Υποθαλάμου-Υπόφυσης-Επινεφριδίων). Αυτό το δίκτυο αποτελείται από τον υποθάλαμο, την υπόφυση και τα επινεφρίδια (για περισσότερες πληροφορίες ανατρέξτε στην επισκόπηση της διεθνούς βιβλιογραφίας με τίτλο: «Τα Αντιοξειδωτικά και οι Φυτοχημικές Ενώσεις και η Δυνητική τους Χρήση στην Ατοπική Δερματίτιδα»).

Ο άξονας HPA βασίζεται σε μια σειρά ορμονικών σημάτων για να κρατήσει πατημένο το συμπαθητικό νευρικό σύστημα – το “πεντάλ του γκαζιού”. Εάν ο εγκέφαλος συνεχίσει να αντιλαμβάνεται κάτι ως επικίνδυνο, ο υποθάλαμος απελευθερώνει την ορμόνη απελευθέρωσης κορτικοτροπίνης (CRH), η οποία οδεύει στην υπόφυση, προκαλώντας την απελευθέρωση της αδρενοκορτικοτροπικής ορμόνης (ACTH). Αυτή η ορμόνη οδεύει στα επινεφρίδια, προτρέποντάς τα να απελευθερώσουν την κορτιζόλη. Έτσι, το σώμα παραμένει σε υψηλή διέγερση και σε έντονο συναγερμό.

Όταν περάσει η απειλή, τα επίπεδα κορτιζόλης πέφτουν. Το παρασυμπαθητικό νευρικό σύστημα — το “φρένο” δηλαδή — στη συνέχεια αμβλύνει την απόκριση του στρες.

3. Τεχνικές για την αντιμετώπιση του χρόνιου στρες

Πολλοί άνθρωποι δεν μπορούν να βρουν έναν τρόπο να βάλουν φρένο στο άγχος. Η χρόνια χαμηλή πίεση διατηρεί τον άξονα HPA ενεργοποιημένο, όπως ένας κινητήρας που είναι σε πολύ υψηλό ρελαντί για πολύ καιρό. Μετά από λίγο, αυτό έχει επίδραση στο σώμα που συμβάλλει στα προβλήματα υγείας που σχετίζονται με το χρόνιο στρες.

Τα επίμονα κύματα επινεφρίνης μπορούν να βλάψουν τα αιμοφόρα αγγεία και τις αρτηρίες, αυξάνοντας την αρτηριακή πίεση και ταυτόχρονα αυξάνοντας τον κίνδυνο καρδιακών προσβολών ή εγκεφαλικών επεισοδίων.

Τα αυξημένα επίπεδα κορτιζόλης δημιουργούν φυσιολογικές αλλαγές που βοηθούν στην αναπλήρωση των ενεργειακών αποθηκών του σώματος που εξαντλούνται κατά τη διάρκεια της απόκρισης στο στρες. Έτσι συμβάλλει ακούσια στη συσσώρευση του λιπώδους ιστού και στην αύξηση του σωματικού βάρους. Για παράδειγμα, η κορτιζόλη αυξάνει την όρεξη, έτσι ώστε οι άνθρωποι να θέλουν να τρώνε περισσότερο για να αποκτήσουν επιπλέον ενέργεια. Αυξάνει επίσης την αποθήκευση του αχρησιμοποίητου θρεπτικού συστατικού ως λίπος.

Ευτυχώς, οι άνθρωποι μπορούν να μάθουν τεχνικές για την αντιμετώπιση της αντίδρασης στο στρες.

3.1. Η απάντηση της χαλάρωσης.  

Ο Δρ Herbert Benson, ομότιμος διευθυντής του Ινστιτούτου Benson-Henry για την Ιατρική του Σώματος και του Εγκεφάλου στο Γενικό Νοσοκομείο της Μασαχουσέτης, έχει αφιερώσει μεγάλο μέρος της καριέρας του στην εκμάθηση του τρόπου με τον οποίο οι άνθρωποι μπορούν να αντιμετωπίσουν την αντίδραση του στρες χρησιμοποιώντας ένα συνδυασμό προσεγγίσεων που προκαλούν την λεγόμενη αντίδραση χαλάρωσης. Αυτά περιλαμβάνουν την βαθιά κοιλιακή αναπνοή, την εστίαση σε μια καταπραϋντική λέξη (όπως ειρήνη ή ηρεμία), την  οπτικοποίηση γαλήνιων σκηνών, την επαναλαμβανόμενη προσευχή κ.α.

Οι περισσότερες από τις έρευνες που χρησιμοποιούν αντικειμενικά μέτρα για να αξιολογήσουν πόσο αποτελεσματική είναι η απόκριση χαλάρωσης στην αντιμετώπιση του χρόνιου στρες έχουν διεξαχθεί σε άτομα με υπέρταση και άλλες μορφές καρδιακών παθήσεων.

Αυτά τα αποτελέσματα υποδηλώνουν ότι η τεχνική μπορεί να αξίζει να δοκιμαστεί – αν και για τους περισσότερους ανθρώπους δεν αποτελεί μια προσέγγιση για όλους. Για παράδειγμα, οι ερευνητές στο Γενικό Νοσοκομείο της Μασαχουσέτης διεξήγαγαν μια διπλά τυφλή, τυχαιοποιημένη ελεγχόμενη δοκιμή 122 ασθενών με υπέρταση, ηλικίας 55 ετών και άνω, στην οποία οι μισοί είχαν διδαχθεί την εκπαίδευση απόκρισης χαλάρωσης και οι άλλοι μισοί ήταν η ομάδα ελέγχου που έλαβε μόνο πληροφορίες σχετικά με τον έλεγχο της αρτηριακής πίεσης.

Μετά από οκτώ εβδομάδες, 34 από τα άτομα που άσκησαν την απόκριση χαλάρωσης – λίγο περισσότερο από το ήμισυ – είχαν επιτύχει μια συστολική μείωση της αρτηριακής πίεσης άνω των 5 mm Hg και, ως εκ τούτου, ήταν επιλέξιμοι για την επόμενη φάση της μελέτης, στην οποία θα μπορούσαν να μειώσουν τα επίπεδα φαρμάκων για την αρτηριακή πίεση που έπαιρναν.

Κατά τη διάρκεια της δεύτερης φάσης, το 50% ήταν σε θέση να εξαλείψει τουλάχιστον ένα φάρμακο για την αρτηριακή πίεση – σημαντικά περισσότερο από ό, τι στην ομάδα ελέγχου, όπου μόνο το 19% εξάλειψε κάτι από την φαρμακευτική αγωγή του.

3.2. Η σωματική δραστηριότητα.

Οι άνθρωποι μπορούν να χρησιμοποιήσουν την άσκηση για να καταπνίξουν τη συσσώρευση άγχους με διάφορους τρόπους. Η άσκηση, όπως η γρήγορη βόλτα λίγο μετά την αίσθηση του άγχος, όχι μόνο εμβαθύνει την αναπνοή αλλά βοηθά επίσης στην ανακούφιση της μυϊκής έντασης. Οι θεραπείες κίνησης όπως η  γιόγκα,  το τάι τσι και το qi gong συνδυάζουν ρευστές κινήσεις με βαθιά αναπνοή και πνευματική εστίαση, τα οποία μπορούν να προκαλέσουν ηρεμία.

3.3. Η κοινωνική υποστήριξη.  

Οι έμπιστοι, οι φίλοι, οι γνωστοί, οι συνάδελφοι, οι συγγενείς, οι σύζυγοι και οι σύντροφοι παρέχουν όλα ένα κοινωνικό δίχτυ που ενισχύει τη ζωή – και μπορεί να αυξήσουν τη μακροζωία. Δεν είναι σαφές γιατί, αλλά η θεωρία της προσωρινής αποθήκευσης υποστηρίζει ότι οι άνθρωποι που απολαμβάνουν στενές σχέσεις με την οικογένεια και τους φίλους λαμβάνουν συναισθηματική υποστήριξη που βοηθά έμμεσα στη διατήρηση τους σε περιόδους χρόνιου στρες και κρίσης.

FGA Center

Το Κέντρο Εφαρμοσμένης Λειτουργικής Γονιδιωματικής διερευνά και προτείνει εξειδικευμένες εξετάσεις της κυτταρικής λειτουργίας.

Επικοινωνία

Online ραντεβού

Για προγραμματισμό τηλεσυνάντησης καλέστε +(30) 210 33 90 340